El acto de Filadelfia en 1918 no fue una protesta contra medidas de cuarentena y esta foto fue tomada en Brisbane, Australia

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Una publicación viral en redes sociales -que incluye una fotografía en blanco y negro de mujeres usando tapabocas- ha sido compartida al menos 49.500 veces desde el pasado 15 de mayo afirmando que en 1918, “200.000 personas salieron a las calles a manifestar en contra de las medidas” de confinamiento al termino de la cuarentena por la gripe española. Pero la imagen fue tomada en Brisbane, Australia en 1919 durante la llegada de la enfermedad a ese país. 

“En Septiembre de 1918, cuando terminó la cuarentena de la ‘Gripe Española’ 200.000 personas salieron a las calles a manifestar en contra de las medidas de permanecer más tiempo en casa. Cuatro días después todas las camas de los 31 hospitales de esa ciudad estaban colapsadas y aproximadamente 4,500 personas murieron en el lapso de pocos días. Reflexión: Aquellos que no aprenden del pasado están condenados a repetirlo (sic)”, dice el mensaje que se ha compartido en Facebook (1, 2) junto con la imagen.

La afirmación ya había circulado asociada a la ciudad de Filadelfia donde un desfile organizado por el gobierno sí causó el peor brote del virus en esa ciudad.

Estas publicaciones han circulado en momentos en que se han registrado manifestaciones en contra del confinamiento en varios países como Estados Unidos, Alemania, España y Argentina

Captura de pantalla tomada el 6 de mayo de 2020 de una publicación en Facebook

Los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC) afirman en su página web que la influenza de 1918, también conocida como gripe española, “fue causada por el virus H1N1 con genes de origen aviar”.

El sitio afirma que aunque no hay consenso sobre dónde se originó el virus, éste se propagó por el mundo entre 1918 y 1919. Se calcula que alrededor de 500 millones de personas o un tercio de la población mundial fue infectada.

Mujeres voluntarias 

La publicación viral incluye una imagen de unas mujeres usando tapabocas. Una búsqueda inversa de la foto en los motores de Google y Yandex ubica la foto en la biblioteca estatal John Oxley de Queensland, en el noreste de Australia.

De acuerdo con este sitio la imagen fue tomada en 1919 y es parte de la colección de fotografías que ese estado tiene sobre la gripe española “de lejos, el desastre más mortal” que ha tenido Queensland.

“Es mayo o junio de 1919. Cinco mujeres están juntas, frente a la cámara con una mirada directa, nos miran desde hace un siglo (...) Pueden ser amigas o vecinas, posiblemente hermanas o primas, pero lo que las ha reunido este día se anuncia silenciosa y severamente por la característica singular de la imagen: sus máscaras faciales”, dice el artículo escrito por  Matthew Wengert, autor del libro City in Masks: How Brisbane Fought the Spanish Flu’, cuya portada justamente es la imagen de las mujeres.

Wengert agrega que las mujeres trabajaban como voluntarias en la ciudad de Brisbane, la capital de Queensland.

“Las máscaras identifican su causa común, su pertenencia, su trabajo vital como voluntarios de emergencia. Son combatientes de primera línea, cuya armadura protectora es una cubierta de tela endeble diseñada para evitar las gotitas en el aire cargadas de virus”, afirma. 

Captura de pantalla tomada el 27 de mayo de la página de internet de la biblioteca estatal de Queensland

De acuerdo con el Museo Nacional de Australia, “a pesar de una rápida respuesta al brote con una cuarentena marítima” que inició el 17 de octubre de 1918, los casos de gripe española comenzaron a aparecer en Australia a principios de 1919. Según sus cuentas, alrededor del 40% de la población enfermó y cerca de 15.000 personas murieron a medida que el virus se propagó por ese país. Es decir, la epidemia llegó al país más tarde de la fecha en la que las publicaciones dicen que tuvo lugar la manifestación.

¿Hubo una manifestación que provocó un brote?

La información que circula en las publicaciones virales también asegura que 200.000 personas desfilaron por las calles en septiembre, aunque no dice de qué ciudad habla. 

Sin embargo, este mismo mensaje había circulado asociado a Filadelfia, en Estados Unidos,  con otra fotografía. AFP Factual ya verificó estas publicaciones virales. 

Una búsqueda inversa de la fotografía asociada a la protesta en Filadelfia reveló que la foto es de un desfile gubernamental del 28 de septiembre de 1918 para promover los bonos estatales, también llamados préstamos de libertad que se emitían para costear la Primera Guerra Mundial, según varios registros de prensa. 

“Cuando el cuarto desfile de los préstamos de libertad comenzó el 28 de septiembre, unas 200.000 personas se congregaron en Broad Street, vitoreando salvajemente mientras la fila de manifestantes se extendía por dos millas (…) los habitantes de Filadelfia fueron expuestos en masa a un contagio letal ampliamente llamado ‘gripe española’”, dice un artículo publicado en septiembre de 2018 por la revista del Smithsonian Institution, un grupo de museos y centros de investigación administrados por el gobierno de Estados Unidos.

El crédito de la foto es del Comando de Historia Naval y Patrimonio de Estados Unidos. En efecto, en la página de esta división aparece la foto con la fecha del 28 de septiembre de 1918.

Otros registros de prensa también indican que, efectivamente, unas 200.000 personas estaban presentes el día del desfile. También lo confirma el Ayuntamiento de Filadelfia en este documento elaborado a propósito de una exhibición del Museo Mütter realizada en octubre de 2019 sobre el impacto de la influenza en esa ciudad.

También se afirma que 72 horas después, “todas las camas de los 31 hospitales en Filadelfia estaban ocupadas” y que “4,500 personas murieron en lapso de pocos días”.

En un informe publicado en 2009 en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos sobre la incidencia de la epidemia en Filadelfia, los investigadores señalan que, 72 horas después del desfile, “todas las camas en los 31 hospitales de la ciudad se llenaron”. 

La referencia es del libro “The Great Influenza: The Epic Story of the Deadliest Plague in History” de John M. Barry.

Las muertes

La publicación viral asegura que 4.500 personas murieron durante los días posteriores al desfile. Algunos libros como “America's Forgotten Pandemic: The Influenza of 1918”  o “Flu: The Story of the Great Influenza Pandemic of 1918 and the Search for the Virus That Caused It” recogen información similar. 

“Para mediados de octubre, Filadelfia estaba tambaleándose. 700 personas murieron por gripe y neumonía en la semana que terminó el 5 de octubre. 2.600 la siguiente semana y 4.500 la semana que siguió”, recoge “America's Forgotten Pandemic”. El segundo título coincide en las cifras.

El libro escrito por John M. Barry explica en su capítulo 19 que para el 1 de octubre, tres días después del desfile, “117 personas habían muerto a causa de la influenza en un solo día”.

De acuerdo con el Ayuntamiento de Filadelfia, basado en la investigación del museo Mütter “17.500 personas residentes de Filadelfia murieron entre 1918 y 1919 a causa del brote de esa pandemia”. 

En la página del Comando que tomó la foto también se afirma que el desfile “contribuyó significativamente al brote masivo de influenza que afectó a Filadelfia unos días después”.

En conclusión, en septiembre de 1918 sí hubo un acto multitudinario que provocó un brote de gripe y motivó una orden de confinamiento, pero no se trataba de una protesta contra la cuarentena, sino de un desfile para promover bonos para la Primera Guerra Mundial. Los hechos sucedieron en Filadelfia. Por otro lado, la imagen que acompaña a las publicaciones es de Brisbane, Australia, donde la gripe española llegó en 1919.

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